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Kamala Harris: A Journey from Montreal to the White House

Starting in January 2021, Kamala Harris will take her place as the next Vice President of the United States of America. She fulfills a number of “firsts” by taking on this role: she is the first woman, the first person of colour, and the first person of Indian descent to secure the Vice Presidency in American history.


Given the contributions she will have over global politics in the coming years, it’s a good idea to know the path of her journey leading to the White House; a journey that happens to have taken Harris right here to Montreal during her high school years, as an international student.



Kamala Harris’ Family Origins


Kamala Harris’ mother, Shaymala Gopalan, was a biomedical scientist and researcher and immigrated to the United States from Tamil Nadu, India. As a scientist, she taught Kamala how to think analytically and critically on the issues of the world. Gopalan was a practicing Hindu and brought her daughter to regular temple services.


Kamala’s father, Donald Harris, was born in Brown’s Town, Jamaica, and became a well-known economist and professor at Stanford University. He had a reputation for being a forceful and charismatic orator; traits that Kamala herself has shown to exhibit since she began her life in public service.


Herein lies the first lesson in Kamala’s upbringing: it is important to seek wisdom in the experiences of one’s family.


Teenage Years in Montreal


In 1976, Harris’ mother accepted a research and teaching position at the Jewish General Hospital in Montreal, and so the family moved to Canada.


Harris completed her elementary education at Notre-Dame-des-Neiges primary school, where she broadened her world by learning and studying French. When she was old enough to attend secondary school, she enrolled at Westmount High. It is here that Harris was exposed to the Canadian values of diversity, inclusion, justice, and safety. While these values may not unique to Canada, they are so important to Canada’s culture that they helped shape Harris’ policies as she planned her life in public service years later.


Herein lies the second lesson in Kamala’s upbringing: immersing oneself in a culture like Canada’s, which values diversity and multiculturalism, can help open one’s mind and heart to the world.



Montreal’s Positive Influence


Kamala Harris had several opportunities to put Canada’s values to the test during her time at Westmount High. In one often recounted story, which showcases Harris’ strength of character, one of her childhood friends was experiencing a very tragic and dangerous home life. Harris found her friend’s situation both unjust and intolerable, so she convinced her mother to let Kagan live with them for safety’s sake.


Years later, Kamala Harris pursues a career in criminal law, aiming to protect and seek justice for those who, like her childhood friend, needed help in the face of danger.

Herein lies the third lesson of Kamala Harris’ upbringing: never hesitate to act in the face of injustice.


Hope for the Future


Kamala Harris was once an international student, and her experience in Montreal shaped the course of her life.


Today, not only is she an accomplished and remarkable woman, but Kamala Harris is also a powerful symbol in North America. For girls and women (whose opportunities are limited in societies that place a higher value upon men) and for black or brown people (who confront unjust systemic burdens every day), Kamala Harris’ success as a lawyer, a politician, and as a holder of the office of the U.S. Vice Presidency is a shining example that can be followed by anyone.


Her journey took her to Canada, and even today she brings Canada with her as she changes the world.



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Kamala Harris: Un voyage de Montréal à la Maison Blanche

Dès janvier 2021, Kamala Harris prendra place en tant que nouvelle vice-présidente des États-Unis d'Amérique. Elle accomplit un certain nombre de "premières" en assumant ce rôle : elle est la première femme, de couleur et la première personne d'origine indienne à assurer la vice-présidence dans l'histoire américaine.


Compte tenu du rôle qu'elle jouera dans la politique mondiale au cours des prochaines années, il est bon de connaître le cheminement de son parcours qui la conduit à la Maison Blanche, un parcours qui par ailleurs a conduit Harris ici même, à Montréal, pendant ses années de lycée, en tant qu'étudiante internationale.


Les origines familiales de Kamala Harris


La mère de Kamala Harris, Shaymala Gopalan, était une scientifique et chercheuse biomédicale, et a immigré aux États-Unis depuis le Tamil Nadu, en Inde. En tant que scientifique, elle a enseigné à Kamala comment penser de manière analytique et critique les problèmes du monde. Mme Gopalan était une hindoue pratiquante et amenait sa fille aux services réguliers du temple.


Le père de Kamala, Donald Harris, est né à Brown's Town, en Jamaïque, et est devenu un économiste réputé et un professeur à l'université de Stanford. Il avait la réputation d'être un orateur énergique et charismatique, des qualités que Kamala elle-même a montrées depuis qu'elle a commencé sa vie dans le service public.


C'est là que réside pour Kamala la première leçon de son éducation : il est important de rechercher la sagesse dans les expériences de sa famille.


L'adolescence à Montréal


En 1976, la mère de Harris a accepté un poste de recherche et d'enseignement à l'Hôpital général juif de Montréal, ce qui a poussé la famille à déménager au Canada.


Harris a terminé ses études primaires à l'école primaire Notre-Dame-des-Neiges, où elle a élargi son monde en apprenant et en étudiant en français. En âge de fréquenter l'école secondaire, elle s'est inscrite au lycée de Westmount. C'est là que Harris a été exposée aux valeurs canadiennes de diversité, d'inclusion, de justice et de sécurité. Bien que ces valeurs ne soient pas uniques au Canada, elles sont si importantes pour la culture canadienne qu'elles ont contribué à façonner les politiques de Harris lorsqu'elle a planifié sa vie dans la fonction publique des années plus tard.


C'est là que se trouve la seconde leçon de Kamala : s'immerger dans une culture comme celle du Canada, qui valorise la diversité et le multiculturalisme, peut aider à ouvrir son esprit et son cœur au monde.




L'influence positive de Montréal


Kamala Harris a eu plusieurs occasions de mettre les valeurs canadiennes à l'épreuve pendant son séjour au lycée de Westmount. Dans une histoire souvent racontée, qui met en évidence la force de caractère de Harris, une de ses amies d'enfance vivait dans un foyer particulièrement difficile et dangereux. Harris trouvait la situation de son amie à la fois injuste et intolérable, et elle a donc convaincu sa mère de laisser Kagan vivre avec eux pour des raisons de sécurité.


Des années plus tard, Kamala Harris poursuit une carrière dans le droit pénal, visant à protéger et à demander justice pour ceux qui, comme son amie d'enfance, avaient besoin d'aide face au danger.


C'est là que se trouve la troisième grande leçon tirée de l'éducation de Kamala Harris : ne jamais hésiter à agir face à l'injustice.


L'espoir pour l'avenir


Kamala Harris a déjà été une étudiante internationale et son expérience à Montréal a façonné le cours de sa vie.


Aujourd'hui, non seulement elle est une femme accomplie et remarquable, mais Kamala Harris est aussi un symbole puissant en Amérique du Nord. Pour les filles et les femmes (dont les possibilités sont limitées dans les sociétés qui accordent une plus grande valeur aux hommes) et pour les personnes noires ou brunes (qui sont confrontées chaque jour à des fardeaux systémiques injustes), la réussite de Kamala Harris en tant qu'avocate, politicienne et titulaire du poste de vice-présidente des États-Unis est un exemple brillant qui peut être suivi par n'importe qui.


Son voyage l'a conduite au Canada et, aujourd'hui encore, elle emmène le Canada avec elle, car elle change le monde.

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